又破记录:美军X-37B航行718天完成神秘任务返航

又破记录:美军X-37B航行718天完成神秘任务返航

原创  烽火议军情 烽火军事

美国空军的机密无人航天飞机X-37B在地球轨道航行了718天之后,终于在上个星期天上午重返地球,降落在位于佛罗里达州的肯尼迪太空基地所属跑道上。不过它所执行的太空任务仍是机密,外界难以获知在过去近两年的时间,这艘航天飞机究竟在进行什么样的任务。

据太空网(space.com)报道,这架X-37B还引起了佛罗里达州当地的一场短暂巨响,航天飞机在返回地球过程中,与空气剧烈摩擦引起超音速的音爆,佛罗里达州东南部许多地方都可以听到。特别的是,这架X-37B先前3次任务都是降落在美国空军所属的加州的范登堡空军基地,而今次则是首次在肯尼迪太空基地降落。美国空军表示,为了轨道航行更有弹性,因此做这项改变。

目前美国空军拥有两架由波音公司建造的X-37B无人航天飞机。这艘长29英尺(8.8公尺的X-37B被认为是以往美国航天总署的大型航天飞机的迷你版,是因应航天飞机在2011年退役之后,美国空军所需要的替代品。至于它的功用则属于机密,外界一直猜测,X-37B应该是某种武器,也许可以捕捉或是破坏敌方的卫星,因此更该被称为“太空战斗机”。

但是美国空军官员一直强烈反对这种观点,强调无人航天飞机只是在轨道上测试重要的太空技术,是科学研究性质,而不是破坏性的。美国空军女发言人安玛莉.艾莉西莉上尉告诉媒体,太空中可以研究的领域相当多,包括先进的指挥系统、导航设备和控制装置;隔热保护系统、航空电子设备、可重复使用的耐高温结构与气密材料等。当然也包括自主轨道飞行、重返和着陆的相关导航等。

多数航天专家同意空军的回复,认为直接抓捕敌方卫星的敌意太强烈,可能引起战争。不过X-37B在航行过程中,以间谍卫星的身份去截取对方情报仍然是有可能的。

每一次X-37B的飞行时间都比前一次更长,首次任务 (OTV-1)于2010年4月22日起飞,在太空中度过了224天;OTV-2于2011年3月5日开始,航行468天;OTV-3于2012年12月11日开始,持续674天。而此次的OTV-4,是从2015年5月20日起飞,航行了718天。

这些纪录都很不错,不过美国的太空行星探测船的航行纪录更是惊人,航天总署的航海家1号和航海家2号(Voyager 1、2)探测器,从1977年发射调查木星、土星、天王星与海王星,近40年的今天,仍然一直将数据发送回地球,是飞行最久并且功能持续的人类制造太空航行器。图为此前美军公开的X-37B返回地球图片。

图为此前美军公开的X-37B返回地球图片。

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