垂直起降战机历史不长,但全球已有多个国家装备,中国周边也不少

垂直起降战机历史不长,但全球已有多个国家装备,中国周边也不少

F35B是目前西方第二款可大规模装备的短距垂直起降飞机。从提出概念开始,到不断出现模型机,短距垂直起降飞机发展道路并不顺畅。

一、制海舰的平台

垂直起降舰载机起源于美国海军在1950年提出的“舰队战机”计划。策划者需要拥有一款可以采用垂直姿态起降的飞机部署在运输船上。

到了1953年,内容增加了可以与航母平台上的传统战机搭配部署,利用较短的起飞准备时间缩短起飞间隔。但由于当时的喷射发动机推重比不足,美国选择了同轴反转螺旋桨的XFV-1进行评估。可此时苏联制造的轰炸机已经进入喷气时代,该计划就因试验飞机的高度速度都不达标而取消。

美国海军在1956年又启动了喷气版本的垂直起降战机研究,并与西德的VAK-191计划讨论合作。偏偏此时,美国防部开始大力发展巡航导弹的研究,该研究吸走了多个项目的经费,其中就包括海军的垂直起降飞机项目,最终后者因“贫穷”而停摆。

1970年,时任海军作战部长的艾尔默·朱姆沃尔特上将提出了“制海舰”的概念。没错,现在那个大名鼎鼎的科幻战舰“朱姆沃尔特”级,就是取自此君的名字。

制海舰说白了就是一种成本低、科技含量少的简版航母,专职用于对付苏联的潜艇部队。美国有20条以上的海上运输线需要保护,可是航母战斗群的数量无法满足安保要求。所以“制海舰”概念应运而生。

朱姆沃尔特提出,制海舰可以搭载12~14架直升机和3~6架垂直起降飞机,排水量在1.4万吨至2万吨之间,这样才能让成本降下来。同时还可以与更加廉价的佩里级护卫舰搭配,来保护航运的安全。

同时按照美国的战略优先顺序,在排位较低的地中海或者非热点战区,制海舰也可以代替大型航母战斗群来体现美国的震慑力。

在这样的概念下,垂直起降战机的作用就是在预警机直升机的引导下,拦截100海里以外的空中目标。虽然苏联有多种轰炸机可以搭载攻击距离为数百公里的反舰导弹,但轰炸机没有相应航程的战斗机护航,这就为垂直起降战机造就了机会。

当时,美国海军陆战队已经从英国采购了鹞式垂直起降战机,作为研制空白期的替代品。1972年,美军用鹞式搭配反潜航母进行实操验证。经过检验,发现飞机速度太慢,苏联轰炸机慢悠悠扔出导弹击中目标后,飞机都无法及时就位。因此鹞式飞机在美国的大好前景被终结。

军方要求美国厂商继续研究超音速垂直起降战机,最终洛克希德公司的XFV-12赢得了合同,她采用革命性的推力增强机翼概念进行垂直起降,但空中悬浮性能不佳。

而且作为载体的“制海舰”,在核动力派和传统航母派的联合夹击下丧生。国会拒绝向“制海舰”项目给予预算,主要理由是装甲不足以承受大型反舰导弹的攻击。

不过由于制海舰采用了滑跃式甲板,比较符合欧洲人的品味,于是美国制海舰摇身一变成为了西班牙的“阿斯图里亚斯亲王”号的模板,也算是墙内开花墙外香了。

二、欧洲的装备之路

作为航母发明国,英国在二战后仍勉力维持着传统航母舰队的规模。但由于国力大不如前,20世纪60年代开始研究攻击型小型航母,以垂直起降飞机为主力舰载机。

为了节省经费,英国防部命令海、空军一起参与计划,这样可以节省研发经费。然而海军的舰队防空需求与空军的低空打击要求差距太大,试验机的垂直起降操作又非常复杂,于是同时成为了海、空两军的弃儿。

可是在冷战的大环境下,英国海军分担着北约防务的诸多重担,比如猎杀北海区域的苏联潜艇、保护商运船队;护送两栖部队在挪威登陆;承担北约海上联军的部分指挥任务。

综合这些要求,皇家海军的需求显然是类似于制海舰的直升机航母。当时空军已经装备了初版的鹞式作为轻型对地攻击机使用,海军决定发展属于自己的版本。海军版的鹞式改装了机载雷达获得了全天候作战能力,除了搜索船只以外,还能够拦截敌方笨重的侦察机。

后来英国装备了“无敌”级航空母舰,可搭载22架直升机或鹞式飞机,以及960名士兵。由于排水量仅为2.2万吨,加上舰艏还要安装“海镖”防空导弹,因此飞行甲板只有170米长,所以也没有能力搭载固定翼飞机。

马岛战争后,鹞式飞机换装了更先进的雷达和空对空导弹,使其作战范围从最初的1134平方公里一下子扩展到了17203平方公里,作战性能大幅提升与传统固定翼飞机无异。

让人没有想到的是,意大利也是欧洲装备垂直起降飞机的国家。并不是“蓝衫军”们有一个发展新机型的愿景,而是他们国家的法律禁止空军以外部队拥有固定翼飞机。这等于不允许发展航母。

所以海军有了航空寻求,只能建造“加里波第”号直升机航母。最终在1989年,意大利修改了本国的法案,才让从美国购买的二手鹞式飞机得以上舰,“加里波第”号终于把“直升机”这碍眼的3个字抹去了。

三、最后的最后

印度作为英国的原殖民地,其军事思想也有浓重的英伦风。印度也是亚洲为数不多的拥有航母的国家,曾大量装备了鹞式战斗机。比如英国退役的“维拉特”号和“维克兰特”号都在印度安家,上边同样搭载了鹞式垂直起降飞机。

不过随着F35B技术的逐渐成熟,日本和韩国也开始准备接收最新的垂直起降飞机。而F35的B版本同时也挽救了美国两栖攻击舰的命运。

但以F35B为代表的垂直起降飞机未来究竟有什么走向,在固定翼飞机和无人机的联合夹击下还有多少未来,我们拭目以待。

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